Los murmullos contemplativos dieron paso a un coro de comprensión y gritos mientras los espectadores observaban cómo se desarrollaba la acción. Varios aplaudieron. Uno anunció: “Creo que tenemos un nuevo campeón, todos”.

Orry Swift, el jugador de Scrabble número 2 en América del Norte, había escrito la palabra «FER», y al hacerlo, como notaron los más de 100 espectadores que miraban una transmisión en vivo en una sala adyacente, dejó espacio para el oponente Michael Fagen. para tocar “LEVIRATOS”.

Esa jugada final dejó a Swift con la mano en la frente y a Fagen como el campeón de Scrabble Players 2022.

Animados por el apoyo de un apasionado senador del estado de Maryland, los entusiastas del Scrabble de 42 estados y nueve países acudieron esta semana a Baltimore para los campeonatos norteamericanos del juego de mesa. Los dos finalistas compitieron cara a cara en una serie al mejor de cinco el miércoles en el Marriott Inner Harbor por un primer premio de $10,000 y el derecho a fanfarronear como el nerd más importante del continente.

Swift, profesora de contabilidad de 35 años en la Universidad de Lamar en Texas y también jugadora de cartas de «Magic: The Gathering» clasificada a nivel nacional, pasó aproximadamente ocho horas al día durante el último mes preparándose para el torneo, estudiando una lista de más de 100.000 palabras aprobadas.

“Este es definitivamente el mayor evento de Scrabble de todo el año, punto”, dijo.

La senadora estatal demócrata Cheryl Kagan del condado de Montgomery es una ávida fanática del juego de mesa estilo crucigrama en el que los competidores forman palabras con letras individuales. Ella juega en línea todos los días.

Cuando asistió al campeonato de América del Norte en 2019 en Reno, Nevada, presionó a los líderes de la Asociación de Jugadores de Scrabble de América del Norte para llevar el torneo a Maryland.

En coordinación con Visit Baltimore, la asociación programó el evento del próximo año en Baltimore, pero canceló en 2020 y 2021 debido a la pandemia de COVID-19. Este año, casi 300 competidores, cada uno de los cuales pagó una cuota de inscripción de $200, jugaron el popular juego de palabras en Charm City.

En el transcurso de cinco días, los competidores jugaron al menos 31 partidos, que Kagan calificó de «agotadores y emocionantes».

Las reglas son las mismas que las de un juego casual, en el que los jugadores sacan fichas con letras de una bolsa y luego forman palabras que encajan en una cuadrícula de crucigramas, con algunas excepciones. Estos incluyen que: los competidores deben levantar la bolsa de letras por encima de su línea de visión al dibujar; los desafíos a palabras que pueden no ser legítimas se verifican utilizando una base de datos oficial en una computadora portátil, no un diccionario; y a cada jugador se le otorgan 25 minutos cronometrados de juego por juego.

Después de decenas de partidos preliminares, los finalistas se enfrentaron por el título.

Fagen, de 27 años, superó a Swift tres juegos a uno, ganando el juego final de manera excepcional. Con solo siete fichas en posesión de cada jugador por turno, usarlas todas es un movimiento fuerte. Cuando ocurre un «bingo» de este tipo, los jugadores obtienen no solo puntos por cada letra que usan, sino también una bonificación por usar todas sus fichas. Crear una palabra de ocho letras (construyendo una letra que ya está en el tablero) es difícil, y crear una palabra de nueve letras es tan raro que los jugadores pueden pasar docenas de juegos sin una.

Fagen jugó dos palabras de nueve letras, «COEQUATES» y «LEVIRATES», en el partido para hacerse con el campeonato. Este último significa «la costumbre de casarse con la viuda de un hermano», según el Buscador de palabras Scrabble en línea de Merriam-Webster.

“Nunca pensé que llegaría a la final”, dijo Fagen, el sembrado No. 28 del torneo.

Poco después de su sensacional victoria a las 4 pm del miércoles, Fagen tuvo que tomar un tren a las 5:30 pm. Cuando compró sus boletos, la perspectiva de competir por el título parecía tan escasa que no consideró que jugaría hasta tan tarde. Realmente solo pensó en si podría ver todos los juegos de campeonato.

La madre de Fagen incluso sugirió el mes pasado que no participara en el torneo, luego de que se cancelara su vuelo directo desde su natal Montreal. Él le dijo que esa no era una opción, especialmente después de la pausa de dos años del evento, y reservó un viaje de 10 horas en Greyhound a la ciudad de Nueva York, seguido de un viaje en tren de tres horas a Baltimore.

Le dijo a su madre: “No hay alternativa a esto”.

Antes del partido final, Fagen señaló todo por lo que estaba jugando: “el trofeo, la fama y el enorme cheque”.

Ganó el gran premio de $10,000 mientras que Swift, quien dijo que ganar el campeonato está en su «lista de deseos», se llevó $4,000 por el segundo lugar.

Austin Shin, quien ganó el primer lugar en una división diferente, una que usó una lista de palabras más amplia, recibió $3,000. Un momento crucial en esa pelea por el campeonato llegó cuando el oponente de Shin jugó «KYROLITE», que no es legal, en lugar de «KRYOLITE», una ortografía alternativa del mineral criolita.

Sin embargo, no se trata de dinero, ya que pocos competidores se benefician de la empresa. La atracción del evento es más sobre la competencia, el desafío y la camaradería. Gran parte del torneo tuvo la sensación de una reunión, no de una rivalidad.

“Es como una trenza, un hermoso tapiz, y son todas esas cosas juntas”, dijo Robin Pollock Daniel, un residente de Toronto que ha competido durante 35 años y sigue siendo uno de los mejores jugadores. “Desenlazarlo con un aspecto disminuye el otro y no quiero hacer eso. Es la totalidad de eso. Es la gestalt de eso”.

Scrabble se inventó en 1938 y, a fines de la década de 1970, el juego competitivo cobró fuerza. En 1980, Joe Edley ganó el segundo campeonato de América del Norte, y lo volvió a hacer en 1992 y 2000. Voló este año desde San Francisco para competir a los 74 años, quedando quinto en la general.

En el camino, Scrabble se convirtió en un deporte para espectadores, aunque con una audiencia limitada. Mientras Fagen y Swift luchaban en la final, más de 100 jugadores vieron la transmisión del partido, con dos comentaristas y cinco ángulos de cámara, pendientes de cada palabra. Otros cientos vieron la transmisión en línea.

Aunque algunos en el torneo de esta semana todavía juegan juegos relajados en otros lugares, para los ultracompetitivos como Swift, es imposible. Su calificación está por encima de 2000, clasificándolo entre los mejores, y su enfoque es demasiado premeditado para ser compatible con un ambiente casual. Sus únicos oponentes son otros contendientes de élite.

“No juego con amigos”, dijo. «Eso no es algo que puedas hacer una vez que hayas puesto un pie en esta habitación».

Los grandes competidores son así de celosos. Uno de los mejores jugadores, cuyo nombre comienza con una J, vestía una camiseta con la imagen de una ficha J. Otro jugador destacado, cuyo nombre también comienza con una J, tenía una imagen de la ficha J tatuada en su hombro.

Muchos describieron el desafío del juego como su encanto; depende del individuo dar sentido a una fila de letras al azar. El disfrute está en la satisfacción, y hay innumerables lecciones que aprender, dijeron varios jugadores. Edley señaló los paralelos de la vida: es posible que no dibujes las fichas que esperabas, pero depende de ti elegir qué hacer con ellas.

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Pollock Daniel dijo: «Este juego es un microcosmos de vida tan hermoso».

Escuchar a los entusiastas del Scrabble hablar de estrategia, lo que suelen hacer inmediatamente después de un partido, es escuchar jerga sobre abrir o cerrar el tablero, jugar a la ofensiva oa la defensiva, y charlar sobre cambios en la probabilidad.

Aunque es un juego de palabras, Swift dijo que es más matemático que literario. No lee libros por placer, pero estudia palabras a diario y ha memorizado miles y miles de palabras (tocó con confianza “GYTTJA” en la final) sin conocer sus definiciones. (En caso de que necesite saberlo, Scrabble Word Finder dice que es «un barro orgánico rico»).

«Es intelectual», dijo Kagan sobre el juego, «es matemático, es lógica, es estrategia, es conocimiento de palabras, es anagrama y es suerte».

Cuando el evento de casi una semana llegó a su fin y se otorgaron premios a los ganadores en diferentes categorías, los reunidos aplaudieron para mostrar su apoyo a los ganadores del juego que aman.

Dos personas, en el fondo de la sala, colocaron un tablero mientras celebraban a los ganadores.

Había más Scrabble para jugar.



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